Voortgezet onderwijs

De gevangenisfamilie van Perry T. Cook

3stervertaling: Ineke Lenting
Lemniscaat, juni 2017

Bekroond met een Vlag & Wimpel 2018

Omdat zijn moeder veroordeeld werd voor doodslag, is Perry geboren en opgegroeid in de gevangenis Blue River in Nebraska. Hij beschouwt Blue River al twaalf jaar als zijn thuis en de gevangenen en het personeel als zijn familie. Perry gaat buiten de poort naar school, maar leeft verder tussen de muren van Blue River.
Als zijn moeder bijna vrijkomt, wordt Perry ineens door de openbare aanklager Thomas VanLeer weggehaald uit Blue River en in zijn gezin opgenomen: een schoolkind mag volgens VanLeer niet zomaar tussen criminelen opgroeien. VanLeer blijkt de stiefvader te zijn van Perry’s vriendin Zoey. Al snel ontdekt Perry dat de man de vrijlating van zijn moeder vertraagt. Hij besluit alles op alles te zetten om zijn moeder te helpen. Daarvoor verzamelt hij informatie van zijn gevangenisfamilie én krijgt hij hulp uit heel veel (onverwachte) hoeken.

Perry is een jongen van wie je onmiddellijk gaat houden. Hij is opgewekt, positief, vriendelijk en neemt het leven zoals het is. Als enig kind tussen louter volwassenen krijgt hij veel liefdevolle aandacht, ook van de directrice en van leraren op school. Heel wat van de gedetineerden zijn aardige mensen, die ten onrechte vast lijken te zitten. Voor een schoolproject verzamelt Perry hun verhalen (het verhaal van de mislukte bankroof van de verongelijkte Sashonna is ronduit hilarisch); het doet wat vreemd aan dat al die vriendelijke criminelen in Blue River nou juist zulke pechvogels zijn.
Ook de moeder van Perry is de goedheid zelve. Eerder dan Perry, doorziet de lezer dat zij inderdaad ten onrechte vastzit, maar dat ze haar redenen had om geen advocaat te willen. Het Amerikaanse rechtssysteem is wel heel anders dan dat in Nederland. Wat het motief van VanLeer is om Jessica Cook zo dwars te zitten, wordt niet echt duidelijk.

Ondanks dat en ondanks de toevalligheden in de plot en het onnodig wisselende perspectief (tussen Perry en zijn moeder) is De gevangenisfamilie van Perry T. Cook een boek om achter elkaar uit te lezen. Je krijgt een kijkje achter muren waar je in weinig jeugdboeken achter mag kijken. Alles komt uiteraard helemaal goed en dat is precies wat je Perry en zijn moeder gunt. De gevangenisfamilie van Perry T. Cook is geschikt voor lezers vanaf 12 jaar.